정부 방침의 문제점 적극 비판하면서도 대화와 설득 앞장
코로나19에 공포와 교회에 대한 여론 악화 등 악조건 속에
교계 안팎 비난받으면서도 ‘예배·영혼 사랑’으로 포기 않아
투쟁·소송도 벽 부딪혔을 때 ‘사실상 예배 완전 회복’ 이뤄

소 목사 “모두 함께 해낸 것… 더 잘하지 못해 죄송할 따름”

코로나19 사태로 2년이 넘도록 전 인류가 건강과 경제적 문제, 불편함 등으로 큰 고통을 겪었고, 더욱이 기독교인들에게는 이에 더해 생명과도 같은 ‘예배’를 자유롭게 드리지 못하는 참담하고 비극적인 시간을 보내야 했다.

비록 아직도 코로나19 사태는 끝나지 않았고, 대한민국의 경우 매일 수십만 명의 확진자가 쏟아져 나올 정도로 심각한 상황이지만, 불행 중 다행이라 할 수 있는 점은 그나마 코로나19 바이러스의 중증화율이 여러 차례의 변이를 거치며 많이 낮아졌고, 예배에 대한 제재가 사실상 사라졌다는 것이다. 새 정부의 인수위도 거리 두기를 다시 강화하는 일은 없을 것이라고 여러 차례 밝힌 만큼, “코로나19 방역을 명분으로 한 예배 제재”는 일단락된 것으로 보인다.

소강석 정세균 이철 신정호
▲(왼쪽부터 순서대로) 소강석 예장 합동 증경총회장, 이철 기감 감독회장, 정세균 전 국무총리, 신정호 예장 통합 전 총회장. 소강석 목사는 코로나19 기간 동안 누구보다 앞장서 정부 및 지자체 지도자들과 무수히 만나 대화하며 예배 회복을 위해 힘썼다.

그러나 이와 같은 예배의 자유는 결코 공짜로 주어진 것이 아니며, 수많은 이들이 이를 위해 기도하며 다양한 방식으로 많은 노력을 기울인 덕분이다. 그리고 그 중에서도 한국교회가 분명히 재평가해야 하는 것은 바로 소강석 목사(한교총 전 대표회장, 예장 합동 증경총회장)다.

코로나19 사태로 정부가 예배에 대해 부당한 제재를 가하기 시작한 이래, 한국교회의 대응은 크게 세 가지로 나뉘었다. 첫째는 정면으로 맞서 투쟁을 벌였고, 둘째는 이를 개선하기 위해 적극적으로 대화에 나섰으며, 셋째는 그때그때의 상황에 순응했다.

그 중에서 소강석 목사가 선택한 길은 정부 방침의 문제점을 적극적으로 비판하면서도, 정부 관계자들에 대한 끈질긴 대화와 설득을 통해 이를 개선해 나가는 것이었다. 그리고 누구보다도 적극적·선제적으로 방역을 할 뿐 아니라 방역이나 재정에 어려움을 겪는 교회들을 지원하기도 했다.

이에 따라 새에덴교회는 코로나19 사태 발생 이후 절망에 빠진 한국 사회와 교회를 선도하며 위기 극복에 앞장섰다. 보랏빛 사랑주일부터 디데이 주일, 홀리 트라이브 주일, 슈퍼 선데이, 에델바이스 성탄절, 그리고 한국교회 회복의 날 등을 제정해 영적 반전을 위해 힘썼다.

소강석 목사는 강도 높은 사회적 거리 두기가 시행될 당시에는 주일 하루에 5-7차례 예배를 직접 인도하고 설교하기도 했다. 조금이라도 더 많은 성도들이 현장 예배를 드릴 수 있도록 하기 위해, 또 어떤 상황에도 예배를 멈출 수 없다는 도전을 주기 위해서였다. 새에덴교회는 이 외에도 영적 치유와 방역을 위한 ‘메디컬 처치’를 세우고, 지역 경제 회복을 위한 선한소통상품권 발급, 코로나19로부터 안전한 예배 캠페인 등을 펼쳤다.

그렇지만 정부 당국과의 대화는 매우 어려울 뿐 아니라 외로운 길이었다. 사태 초기에만 해도 코로나19의 중증화율과 이에 대한 국민적 공포가 지금보다 높았을 뿐 아니라 잇따른 마녀사냥으로 인해 교회에 대한 여론이 극도로 나빠져 있었고, 기독교계 일각에서도 정부 측과의 ‘대화’ 자체를 무의미한 것으로 폄하하는 의견이 강했기 때문이다.

특히 소 목사가 가장 가슴 아파했던 부분은 기독교계 내부의 비난이었다. 그는 이로 인해 ‘어용’, ‘좌파’이라는 비방을 받거나, 심지어 “교회가 정부에 사과해야 한다고 발언했다”는 가짜뉴스에 시달리기도 했다.

하지만 그럼에도 불구하고 그가 그 길을 끝까지 갔던 것은, 그 역시 그 누구보다도 예배를 사랑하고 영혼을 사랑하는 목회자였기 때문이다. 사실 대다수의 교회들과 기독교인들 및 타종교인들이 그저 정부 방침에 순응하고, 또 전도의 대상인 국민들이 전염병 확산을 극도로 우려하고 있던 상황에서, 부당한 제재에 맞서 싸우는 것 못지 않게 그것을 개선하는 것도 중요하다는 판단을 내린 것이다. 지금 돌아보면 그의 탁월한 정무감각이 빛나는 부분이다.

소강석 10월 넷째 주
▲새에덴교회는 지난해 2020년 코로나19 사태 발생 이후 절망에 빠진 한국 사회와 교회를 선도하며 위기 극복에 앞장섰다. 보랏빛 사랑주일부터 디데이 주일, 홀리 트라이브 주일, 슈퍼 선데이, 에델바이스 성탄절, 그리고 한국교회 회복의 날 등을 제정해 영적 반전을 위해 힘썼다.

한국교회에서 부당한 예배 제재에 가장 앞장서 싸웠던 ‘예배 회복을 위한 자유시민연대(예자연)’의 공동대표인 김진홍 목사(두레수도원 원장) 역시 코로나19 사태 초창기에는 “교계에서는 ‘예배 못 드리게 하는 것이 종교 탄압’이라는 말을 많이 했지만, 이것은 전략적 실패”라며 “교회가 앞장서서 (전염병이) 안 퍼지게 해야 하는데, 예배 강행이 국민들에게 근심거리를 줬다”고 했다.

김진홍 목사
▲김진홍 목사가 코로나19 사태 초기에 본지와의 인터뷰 중 자신의 견해를 밝히는 모습. ⓒ크리스천투데이 유튜브 캡쳐

대화의 과정은 지난했다. 정부 관계자들은 약속을 번복하기 일쑤였고, 제재가 좀 풀리려 하면 교회 관련 집단 감염 사건(허위나 왜곡으로 억울하게 비방받는 경우도 많았지만)이 터져나와 다시 강화되는 일도 반복됐다. 그리고 그럴 때마다 교계에서 비난의 화살은 소강석 목사에게 집중됐다.

소 목사가 무조건 정부에 굴종한 것으로 매도하는 이들도 있지만, 반대로 그는 정부 당국의 지도자들을 만날 때마다 종교계에 대한 과도하고 부당한 제재에 대해 비판의 목소리를 높였다. 동석했던 다른 종교의 지도자들이 깜짝 놀라, 기독교계가 어려운 일을 떠맡아 줘서 감사하다고 말할 정도였다.

하지만 이 같은 대화의 성과가 빨리 나오지 않자 ‘소송’을 통한 대응이 대안으로 주목받았으나, 지난해 7월 법원이 종교시설에만 비대면 집회를 강제하는 ‘거리 두기 4단계’에 대해 “평등원칙 위반 우려 내지 기본권의 본질적 부분 침해의 우려가 있다”고 지적하면서도 여전히 예배 인원을 20명 미만으로 제한하는 황당하고 모순적인 가처분 판결을 내리면서 이 역시 시원한 해결책이 되지 못했다.

그런 상황에서 마침내 소강석 목사가 주도한 정부 측과의 대화가 열매를 맺었다. 정부가 지난해 11월 1일부터 ‘위드 코로나’를 선언하며 종교시설의 경우 정규예배 때 수용인원의 50%까지 참여할 수 있게 되고, ‘백신 패스’(접종 완료자와 진단검사에서 음성 판정을 받은 사람만 출입 허용)를 도입했다면 인원 제한이 없어진 것이다.

소강석 2021년 11월 첫째 주
▲지난해 11월 7일 새에덴교회 주일예배 모습. 새에덴교회 소강석 목사는 강도 높은 사회적 거리 두기가 시행될 당시에는 주일 하루에 5-7차례 예배를 직접 인도하고 설교하기도 했다. 조금이라도 더 많은 성도들이 현장 예배를 드릴 수 있도록 하기 위해, 또 어떤 상황에도 예배를 멈출 수 없다는 도전을 주기 위해서였다. 새에덴교회는 이 외에도 영적 치유와 방역을 위한 ‘메디컬 처치’를 세우고, 지역 경제 회복을 위한 선한소통상품권 발급, 코로나19로부터 안전한 예배 캠페인 등을 펼쳤다.

이후 확진자가 급증하며 정부가 12월 18일부터 다시 거리 두기를 강화했고, 이후 몇 차례 변화가 있었지만 실제 지역교회들이 예배를 드리는 데 더 이상은 어려움이 없게 됐다. 무엇보다 이때부터는 정부 지침은 명목상으로만 존재할 뿐 예배를 교회의 자율에 맡겼고, 공무원이나 경찰이 예배 방해 행위를 하는 일들도 사라져, 사실상 예배 자유가 완전히 회복됐다. 오히려 다른 시설들에서 교회들과 비교해 자신들이 차별을 받고 있다는 불만도 제기하기도 했다.

그럼에도 불구하고 아직까지 소강석 목사의 명예는 완전히 회복되지 않았다. 아직도 적지 않은 이들이 과거 퍼졌던 가짜뉴스들을 사실로 믿고 그를 비방한다. 정작 소 목사가 앞장서 쟁취한 예배 자유를 함께 누리고 있으면서 말이다.

이에 대해 소강석 목사는 “예배 회복은 저 혼자 해낸 일이 아니다. 한교총을 비롯한 한교연과 한기총 등의 교계 지도자들이 함께 노력했고, 예자연이 앞장서 싸워 줬기에 더 협상을 잘할 수 있었다”며 “제 공을 인정받는 것보다 한국교회가 자유롭게 예배드릴 수 있게 된 것이 기쁘다. 다만 더 빨리 더 좋은 결과를 내지 못했던 것이 안타까울 따름”이라고 밝혔다.